Es la «estanflación» una amenaza real

La «estanflación» está apareciendo mucho en los medios de comunicación, pero ¿Qué significa? ¿Representa una amenaza grave para los inversionistas? Para darle un término especial, tiene que ser un evento extraordinario y relativamente poco común.

¿Es la «estanflación» una amenaza real?

La «estanflación» sugiere que el mecanismo de precios normal se ha roto

Primero, una definición

La «estanflación» sugiere que el mecanismo de precios normal se ha roto, y que una desaceleración continua de la demanda de un bien o servicio va acompañada de un aumento continuo del precio de ese mismo bien o servicio. Esto es inusual y requiere una respuesta de políticas inusuales.

 

Si usamos esta definición, hay pocas pruebas de la «estanflación» económica hoy en día. Cuando la demanda se desacelera a nivel de un bien o servicio individual, la tasa de inflación también disminuye. Si bien es adecuado que haya cierta vigilancia, el comportamiento económico actual no sugiere que las autoridades tengan que implementar una respuesta de políticas excepcionales.

 

Uno de los muchos problemas que enfrentan los economistas es que varios de los términos populares que se usan para describir las economías no tienen una definición precisa. La «recesión» es un ejemplo obvio. La «estanflación» es otro. Pero la estanflación se está utilizando cada vez con más regularidad en los medios de comunicación. Suena bien sensacionalista, y esto impulsa los «Me gusta» de las redes sociales. También tiene ecos de la década de 1970.

 

La memoria económica de esa década es lo que los economistas llamarían una «narrativa dominante». Es una historia tan poderosa que no sólo es (mal) recordada por los que la vivieron; esta historia también es (mal) recordada por los que nacieron mucho después de que la década de 1970 terminara.

 

El crecimiento se ha desacelerado desde un nivel insosteniblemente elevado. Independientemente, la inflación general de los precios al consumidor se ha acelerado a un nivel superior al de las normas históricas recientes. Sin embargo, los economistas que están menos preocupados por los seguidores de las redes sociales probablemente definirían el término «estanflación» más bien de forma sucinta. No puede significar «incrementar la inflación y ralentizar el crecimiento», porque eso sucede aproximadamente una cuarta parte del tiempo. La actual preocupación por la estanflación no puede justificarse por algo tan frecuente.

El crecimiento suele caer

Es probable que tampoco deba significar «incrementar la inflación en una recesión». Aparte del hecho de que esto simplemente plantea la difícil pregunta de «¿qué es una recesión?», el aumento de la inflación durante una recesión es bastante común, ya que la inflación tiende a ir un poco por detrás del crecimiento económico.

 

Además, las autoridades no podrían hacer nada excepcional si la inflación está aumentando en una recesión, si la inflación se debe a la subida de uno o precios (por ejemplo, una sacudida de precios relativos de los productos básicos).

 

La estanflación es algo que requiere una respuesta de políticas diferentes a lo que es un ciclo económico normal. El famoso «shock» de 1980 del presidente de la Reserva Federal de los Estados Unidos, Volcker, cuando las tasas de interés estadounidenses subieron hasta el 20 %, fue una respuesta de política monetaria excepcional provocada por circunstancias económicas excepcionales. Entonces, ¿cuáles son esas circunstancias excepcionales?

 

La «estanflación» puede considerarse como un colapso del mecanismo de precios. La estanflación se produce cuando el precio de un bien o servicio sigue aumentando cuando la demanda de ese bien o servicio continúa cayendo. Esto requiere una respuesta de políticas radical porque es una señal de que hay algo más grave en una economía.

 

El mecanismo de precios puede funcionar perfectamente bien si una economía tiene una desaceleración del crecimiento y una inflación en aumento, ya que podría reflejar la ralentización de la demanda de manzanas y el aumento de los precios de las naranjas. La disminución de la demanda de manzanas no se supone que debería influir en el precio de las naranjas, y no hay nada excepcional que justifique reacciones políticas excepcionales.

 

Por supuesto, si se produce un choque de oferta, los precios pueden subir durante un período si la demanda cayera. Los precios del diésel son un buen ejemplo en este momento: la escasez de petróleo refinado ha provocado un aumento de los precios, y esos precios más altos han provocado una reducción en la demanda. Por este motivo, la estanflación se debe a movimientos continuos en los precios y la demanda. Si la demanda de diésel sigue disminuyendo, al final, el nivel de demanda será inferior al nuevo y más restringido nivel de oferta, y bajarán los precios.

 

Si observamos a las economías desarrolladas actuales, hay pocas pruebas para sugerir que el mecanismo de precios se ha roto. Varios sectores de la economía mundial están mostrando una desinflación (menor inflación). Algunos sectores muestran deflación (inflación negativa). Por lo general, estos se encuentran en áreas donde la demanda ha disminuido.

 

En el inicio de la cadena de suministro, una serie de productos básicos han empezado a registrar caídas de precios. Varios productos básicos que experimentaron aumentos de precios en 2021 (en creciente demanda) están experimentando ahora caídas de precios.

Los precios pueden bajar

Al final de la cadena de suministro, varios bienes de consumo están experimentando caídas de precios. En Estados Unidos, los bienes y los servicios que se encuentran actualmente en deflación han provocado recientemente un cambio de precios negativo y, en general, como resultado del cambio en los patrones de demanda.

 

Así pues, los precios de los alquileres de automóviles,  que subieron un 110 % interanual cuando la demanda se disparó el año pasado, ahora están bajando. Los precios de los televisores subían casi un 13 % interanual y ahora bajan un 9,5 % interanual.

 

Esto no quiere decir que haya una desinflación o deflación generalizada. En este momento, solo alrededor de una cuarta parte de la canasta de precios al consumidor de Estados Unidos está experimentando una desinflación o deflación. Si bien los precios subieron ante la fuerte demanda el año pasado, este año están bajando rápido debido a que la demanda se ha debilitado. El mecanismo de fijación de precios funciona.

 

El hecho de que el mecanismo de precios siga funcionando significa que los economistas no pueden clasificar la situación actual como un episodio extraordinario de estanflación. Si lo que tenemos es la consecuencia de un desequilibrio más normal entre la oferta y la demanda, parecería justificado dar una respuesta de políticas normales en lugar de políticas extraordinarias.


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